Момент, когда люди обнаружили, что алмазы являются единственным материалом, который может быть использован для полировки других алмазов, не определен. Однако мы знаем, что давние попытки отполировать алмазы были малоэффективными, часто использовались простые инструменты. Трудоемкая работа по полировке алмазов часто была задачей, выполняемой рабами и слугами. Неудивительно, что на ранних экземплярах ювелирных изделий с алмазами в основном использовались грубые камни, возможно, с небольшим количеством полировки для сглаживания поверхностных дефектов. Все это изменилось с изобретением скайфа, приписываемом легендарному Лодевику ван Беркену. Его изобретение дало огранщикам практический инструмент для огранки алмазов, раскрытия их красоты. В современной полировке до сих пор используется та же концепция ван Беркена, которая была разработана более 500 лет назад.

Самый ранний скайф состоял из металлического колеса, которое вращалось с помощью ножной педали. Колесо было покрыто оливковым маслом и мелким алмазным порошком. Ван Беркен быстро выяснил, что нанесение разного количества алмазного порошка на различные радиусы колеса позволило ему добиться способности инструмента как шлифовать камень, так и полировать по мере необходимости.

Ван Беркен родился в Брюгге, Бельгия, примерно в 80 километрах к западу от Антверпена, он изучал огранку алмазов в Париже. К середине 1400-х годов Брюгге стал важным центром торговли алмазами. Он находился в конце торгового пути, идущего из Венеции. Когда весть об изобретении скайфа распространилась по всей Европе, ван Беркену поступало множество просьб европейской знати об изготовлении для них бриллиантов. Он быстро обнаружил, что соседний Антверпен является более подходящим местом, поскольку внутренний водный порт Антверпена облегчает прием посетителей и товаров. В то время порт Антверпена обрабатывал 40 % мировой торговли, что делало его транспортным узлом Европы. Его присутствие там и успехи в налаживании торговли бриллиантами являются главной причиной того, что Антверпен является центром мирового алмазного бизнеса по сей день.

Статуя Лодевика ван Беркена Антверпене
Статуя Лодевика ван Беркена Антверпене

По мере роста его репутации ему был предоставлен доступ к все большему количеству необработанных алмазов с целью проведения экспериментов и разработки новых видов огранки. Он был первым, кто разработал концепцию абсолютной симметрии в огранке камня. Он был скрупулезным в своей работе, изучал преломление света от поверхности алмаза, хотя, возможно, ему не удалось полностью понять динамику преломления света внутри камня.

Кульминацией его труда стало изобретение многочисленных видов новых огранок алмазов, в том числе грушевидной формы. Он также был первым, кто применил огранку бриолет, после того, как увидел другие драгоценные камни с подобной формой, пришедшие из Индии. Его работы привели к первым предшественникам современной круглой бриллиантовой огранки. Хотя никто не мог сомневаться в том, что его новые формы бриллианта были гораздо красивее, чем что-либо другое, не все были довольны результатом. Его новые огранки приводили к гораздо более высокому количеству алмазных отходов, размер готового драгоценного камня уменьшался. Его клиенты не всегда воспринимали это спокойно.

Ван Беркен был евреем, в то время евреи были ограничены в выполнении некоторых работ и занятии определенных должностей в обществе. Огранка алмазов не имела таких препятствий, и он начал обучать других еврейских студентов огранке алмазов. Позднее он создал в Антверпене своего рода гильдию квалифицированных огранщиков алмазов. Это было также опасное время для любого нехристианина, и ван Беркен получил защиту от Жака Кёра, который был мастером монетного двора во Франции и советником Карла VII. Кёр был важным и влиятельным торговцем своего времени, он познакомил ван Беркена с большей частью дворянства, обратившегося к нему с просьбой об оказании услуг по огранке алмазов.

Самым известным заданием Ван Беркена была огранка трех крупных камней по заказу Карла Смелого, герцога Бургундского, в 1470-х годах.

Самый известный из этих камней – алмаз «Флорентин» весом 137,27 карата, имеющий долгую и легендарную историю. Считается, что он находился во владении Карла, когда он был убит в битве при Нанси в 1477 году. Камень был украден в 1918 году и переправлен контрабандой в Южную Америку, где, вероятно, был повторно огранен.

Алмаз «Флорентин»
Алмаз «Флорентин»

Второй камень весил 14 карат и был подарен герцогом Папе Римскому Сиксту IV. Ван Беркен огранил камень и закрепил его в золотом кольце, которое использовалось Папой во время священных обрядов. Третий камень, видимо, был деформирован, но ван Беркен ловко огранил его в треугольную форму. Считается, что ван Беркен также обрабатывал и другие важные камни, в том числе Sancy и Beau Sancy.

Алмаз Beau Sancy
Алмаз Beau Sancy

Статуя ван Беркена до сих пор стоит в портовой зоне Антверпена, изображающая его в рабочей одежде с бриллиантом в руках. Другая его статуя находится на входе в торговую зону «Meir» в Антверпене. Он остается одним из немногих людей в истории, получивших такую честь. В Австралии существует торговая марка ювелирных изделий с бриллиантами, которая носит его имя.