Большинство людей в алмазной промышленности сразу же признают имя Куллинан. Его имя дано нескольким, вероятно, самым известным бриллиантам в мире на сегодняшний день. Также они знакомы с шахтой Куллинан в ЮАР, на которой были добыты одни из самых великолепных алмазов в истории, в том числе Blue Moon. Но мало кто из нас много знает о Сэре Томасе Куллинане.

Куллинан родился в Колонии Кейп (современная ЮАР) в 1862 году. В 1887 году он переехал в Йоханнесбург, где работал каменщиком. В 1896 году он основал завод в Олифантсфонтейн для производства кирпича и плитки. Алмазодобыча уже велась в Кимберли в то время, и Томас обратил силы на поиски, используя те ограниченные сбережения, которые у него имелись. Небольшое количество алмазов было найдено на землях, прилегающих к ферме Cornelis Minnaar в Эландсфонтейн, и проницательный Куллинан правильно понял, что эти алмазы, должно быть, доставлялись туда по аллювиальным речным системам. Он считал, что на возвышенности этого крупного земельного участка должен находиться источник алмазов, которые были перенесены с возвышенности, и настойчиво пытался купить ферму, но ее владелец Виллем Принслоо отказался продать ее.

Принслоо скончался в 1898 году, незадолго до начала бурской войны. Семья Принслоо отчаянно нуждалась в деньгах, и дочь Принслоо в конце концов уступила и продала ферму Томасу Куллинану за 52 000 фунтов стерлингов, что составляет почти $ 7 млн на сегодняшний день. Предположения Куллинана оказались полностью верными, и алмазное месторождение Премьер было открыто после нескольких лет геологической разведки. Возможно, даже он не мог себе представить масштабы обнаруженного им рудника площадью 32 гектара. В 1902 году Куллинан создал Premier (Transvaal) Diamond Mining Company. Рудник Премьер был введен в эксплуатацию на следующий год и продолжает добычу алмазов и по сей день.

Примерно в то же самое время «De Beers Consolidated Mines» скупала все алмазные предприятия в регионе под управлением Сесила Родса и его предшественника Френсиса Оатса. Куллинан не поддался давлению и отказался совершить сделку с «De Beers». К 1908 году на руднике Премьер было добыто больше алмазов, чем на всех действующих рудниках «De Beers» вместе взятых. Вместо этого Куллинан решил продавать свои камни через двух независимых алмазных дилеров, Эрнеста и Бернара Оппенгеймеров.

26 января 1905 года Куллинан сделает свое имя бессмертным, обнаружив самый крупный из алмазов ювелирного качества – драгоценный камень весом 3 106,75 карата. Интересно, что несмотря на многочисленные неверные утверждения СМИ об обратном, Куллинан на самом деле является вторым по величине из когда-либо найденных алмазов. Самый крупный алмаз был обнаружен десятью годами ранее в Бразилии и перевесил Куллинан на 51 карат. Но из-за более низкого качества этот черный бриллиант карбонадо Sergio забыт.

Бриллиант Куллинан привлек внимание всего мира в то время, когда новости шли медленно. Бриллиант был открыт старателем Томасом Эваном Пауэллом и сразу же передан своему начальнику Фредерику Уэллсу. Уэллс был награжден за находку суммой в размере 3500 фунтов стерлингов, но нет никаких записей о том, поделился ли он какой-либо частью выручки с Пауэллом. Благодаря одной плоской поверхности камня, считается, что на самом деле Куллинан был фрагментом гораздо большего алмаза, который был расколот силами природы. Камень был назван в честь Куллинана и куплен правительством Трансваальской колонии за 150 000 фунтов стерлингов, но был застрахован на сумму в десять раз больше.

Парламент провел голосование по вопросу, что следует сделать с бриллиантом, причем бурское большинство предложило отдать его королю Эдуарду VII в знак «верности и привязанности народа Трансвааля к трону и лично Его Величеству». Англоязычное меньшинство не чувствовало такой обязанности, но большинство победило, и камень был подарен английской монархии. Задача огранки камня была поручена братьям Ашерам из Амстердама, и они разрезали алмаз на 9 крупных камней и 96 более мелких.

Рудник «Премьер» Куллинана наконец-то был поглощен компанией «De Beers» во время Первой мировой войны, когда цены на алмазы рухнули, а Куллинану нужна была система снабжения «De Beers». «De Beers» владела рудником до 2007 года, потом его продали консорциуму, возглавляемому лондонской компанией «Petra Diamonds». В 2003 году в честь столетнего юбилея рудника он был переименован в алмазный рудник Куллинан. Рудник работает неподалеку от города Куллинан, названного в честь человека, который создал этот город.